Venanti was born on the 6th November 1930, a Scorpion, sign of an indomitable yet changeable character, capable of getting others to interpret extravagance and rebellion as constancy and faithfulness. Venanti is a case in point, with his three life-long loves: painting, Perugia, and his house on the hill at Fontivegge. He never desired to leave the city, nor move from his house or his workshop, brim full of pop-art bought off scrap dealers as a vaguely metaphysical act of love. Objects from the past -a Liberty-style hat and an army helmet, a parrot's cage and a push-car, a bishop's stole and a pair of courtesan's knickers, a broken doll and a complete jigsaw puzzle -are alI indispensable in exorcising one's daily frustrations, they make him a radical when everyone else is a conservative, and a conservative when all the others become radicals.

It all started at nursery school. His father, who had been a high-class cobbler with a small shop, 4 metres by 4, in Via Bonazzi, used to send him to the park with a young shop assistant. It was here that the young Venanti started to draw using grass, sat on the park bench: he drew those imaginary things that made Picasso once say that childhood was a realm of innocence needed to regenerate art that, like life itself, had completed its cycle of evolution.

At the age of eight he discovered colours. At thirteen he realised that there had been a French Revolution. At fifteen he held his first exhibition in the shops along Corso Vannucci. I watched it, astonished. I didn 't know whether to be proud or ashamed, and just to be on the safe side I didn't own up to being the painter: It was as if I had put my innermost thoughts out for everyone to see, those prohibited thoughts, a little strange, little dirty perhaps, typical of that age of discovery and anxiety .At his father' s workshop everyone was talking about the exhibition. They knew lots of things: there were old socialists who knew all about fascism, anti-clerical radicals who knew everything there was to know about the Gospel. I used to listen to them talk, absorb what they had to say. They were my real schooling, and they also gave me my belief in the importance of rebellion. At that time, being fascist or anti-fascist meant having to pay a certain price. Civil war loomed upon the horizon. Freedom was a deathly word, and yet those were people who fought each other without hating. When I was with them, among them, I started to understand what social injustice really was. There was class conflict at the time. Differences were easy to spot at that time, unlike nowadays: you could tell from people's clothes, as they walked down the main street. There were the rich spinsters with their hats and their veils, the wife of the fascist party official walking towards the shop where she'd say to me: "Undo my shoes, boy", which I refused to do. Then there was the bishop in his purple gown, the war veteran on crutches, the beautifùl Turkish belly dancer who caused us lads to run to the toilets to relieve ourselves while dreaming of her with her trousers down around the ankles. These are the faces that always come to mind, as clear as the light of day, from amid those obscure memories of an adolescence stolen from me by adults .

At middle school he hated geometrical drawing, he used to urinate into the turpentine the janitor brought in for the art teacher, an excellent water painter who had just one fault; that is, she expected her pupils to do geometrical drawings as well. He passed his middle school exams ("the pupil has exceptional artistic ability"), and was advised to continue his studies at Art School. Instead he went to Gymnasium and then to Secondary School, specialising in classical studies, and it was during this period of his life that Venanti struck up what he defines as being a "vitally important, decisive, unique" friendship with Adalberto Migliorati, "an artist and unique human being". Migliorati had a threesome of vices, however -wine, women and tobacco -with a particular fondness for women. Perhaps he loved women more than he loved painting, although he tended to acquire fame with his artwork, whereas he degraded himself in the company of women. Venanti was to learn a series of techniques for depicting female nudes from Migliorati, who had a number of extremely beautiful models, or so it seemed at the time.

Destroyed by alcohol and womanising, Migliorati's life went out like a candle. Venanti's reaction to this godless death was to re-consider the mysticism inherent in religious art, a violent, polemical form ( mysticism. So it was that he started to paint religious subjects: great crucifixions with peasants and workers at the foot of the cross. Our Lady of Mercy and Our Lady of Sorrows within a modern context Crosses that reminded him of war, his one great obsession.

I followed -Venanti continues -in the steps of the expressionist school; I finally managed to break with neo-classicism and with the splendid but stationary position I had inherited from Migliorati. I exhibited forty paintings of the Germans at Palazzo Cesaroni, and sold every single one of them. After which I cleared out my system by painting flowers. I always conceived of art in terms of a multitude of subjects: of course, each time you take a different direction, a different route: and even if you keep going along the same path there is nothing stopping you from slowing down every now and then to glance down the side lanes to see what there is. If you don 't do this, the risk is boredon even madness.

He was to discover the beautiful, the mysterious, the extravagant and even the painful side of women later on, and in particular during the fėve-year period of hell he went through between the end of his fėrst marriage and a second marriage. The observer can see this in ciphered, metaphysical, symbolic forms in his works from that period.

It's the same thing with politics -Venanti continues -I'm not particularly political myself, but more wild, animal-like. I fail to pre-meditate my actions: according to utilitarian, speculative principles, and yet l'm always talking, about politics. The one thing I really dislike is power: I am annoyed by those who get up on a chair to speak simply because they put themselves up on a pedestal. I have been friends with both followers of Che Guevara and schismatic priests. My time on the Bonazzi cultural circle, which folded in 1974, was an exciting one of protest and challenge. I don 't trust political faith, healers. Sometimes catch myself reminiscing about certain values and beliefs which at one time I thought had to be fought against and destroyed, but which on the contrary perhaps deserved to be preserved. At least those eternal values which protect our individuality, our need for civil liberties. The same thing with women. l've always been greatly attracted towards women, both when I spurned them, missed them and searched for them once again. I believe women to be the most pictorial, as well as picturesque, of creatures; they can transmit a taste for life and mystery to the artist.

Venanti: a poet, philosopher, art critic and teacher, capable of taking paper and canvas and delicately depicting his rebellious spirit, together with his love for the poor and disinherited of this world




è nato il 6 novembre 1930 sotto il segno dello Scorpione, segno d'indomiti volubili, che sanno far passare stravaganze e ribellioni per costanza e fedeltà, di cui Venanti ne manifesta almeno tre: la pittura, Perugia, la casa sul colle di Fontivegge. Non ha mai voluto abbandonare la città, ne separarsi dalla casa, ne della bottega colma di pop-art incettata da rigattieri con quell'amore vagamente metafisico. Gli oggetti del passato, un cappellino liberty e un casco guerresco, una gabbia di pappagalli e un'automobilina a pedali, una stola da monsignore e una mutanda di cortigiana, una bambola rotta e un puzzle intatto, gli sono indispensabili per esorcizzare le insoddisfazioni della giornata, che lo fanno contestatore quando gli altri sono conservatori e conservatore quando gli altri diventano contestatori.

Cominciò all'asilo. Suo padre, che era stato calzolaio di rango e aveva messo su un negozietto quattro metri per quattro in Via Bonazzi, lo mandava ai giardinetti con un garzone di bottega. Imparò da lui a disegnare con l'erba, sulle panchine, le favolose invenzioni che fecero dire a Picasso essere la fanciullezza il bagno d'innocenza indispensabile per rigenerare un'arte che abbia compiuto, come un'esistenza, tutto il suo ciclo evolutivo.

Ad otto anni scoprė i colori. A tredici si accorse che c'era stata la rivoluzione francese. A quindici la sua prima mostra nei negozi di Corso Vannucci. Li guardavo stupefatto, incerto se vergognarmi o inorgoglirmi. Per non sbagliarmi, non me ne confessavo l'autore. Era come se mettessero in piazza i miei primi segreti intimi, quelli proibiti, un po' meravigliosi e un po' sporcaccioni, di quell'età di scoperte e turbamenti. A bottega, da suo padre, tutti ne parlavano. Sapevano tante cose, vecchi socialisti che sapevano sul fascismo, incalliti mangiapreti che sapevano tutto sul angelo. Li ascoltavo e li bevevo. Erano la mia cultura, dal vivo. E anche la mia etica della rivolta. Allora essere fascisti o antifascisti rappresentava una scelta da pagare. Si profilava la guerra civile. La libertà era una parola catacombale.

Eppure era gente che si combatteva, ma non si odiava. Con loro, e tramite loro, cominciai ad individuare le ingiustizie sociali. C'era classismo, allora. Le distinzioni, a diffèrenza d'oggi, si vedevano anche ad occhio, dai vestiti, per le strade, a spasso per il Corso. Ecco la zitella ricca col cappello e la veletta per distintivo, ecco la moglie del gerarca che si avvia a negozio per ordinarmi: "Ragazzo, slacciami le scarpe", e io che mi rifiuto. Ecco il Vescovo in porpora, ecco il reduce con la stampella, ecco l'odalisca dalle forme inverosimili, da corre- re al bagno per rivederla in trance e con i pantaloni calati. Sono personaggi che ho sempre portato a memoria e che riaffiorano nitidi dalle nebbie di quella mia adolescenza positivamente violentata dai grandi.

Alle Medie odiava il disegno geometrico, orinava sull'acquaragia che il bidello portava alla professoressa, un' ottima acquerellista che aveva il solo difetto di pretendere anche il disegno geometrico. Fu promosso "per eccezionali capacità artistiche" e col consiglio di pro- seguire gli studi presso l'Istituto d'Arte. Andò al Ginnasio e poi al Liceo Classico. E di quegli anni una

conoscenza ed una frequentazione che Venanti definisce "essenziale, determinante, insostituibile". Adalberto Migliorati, "un artista e un uomo raro". Aveva soltanto il vizio trino: Bacco, Tabacco Venere, con una certa predilezione per quest'ultima. Forse amava le donne più della pittura, anche se con la pittura emergeva e con le donne si degradava. Da lui imparò, in tutte le sue variazioni e distinzioni, il nudo femminile. Aveva modelle bellissime, o che allora parevano bellissime.

Distrutto dall'alcool e dalle donne, Migliorati si spense come una candela. Quella morte pagana insegnò a Venanti, per converso o per catarsi, il misticismo dell'arte sacra: un misticismo violento, polemico. Prese cosė a dipingere soggetti religiosi: grandi crocifissioni contadini e operai ai piedi del patibolo. Pietà e Addolorate sul panorama del mondo contemporaneo. Croci che gli ricordavano la guerra, la sua Ossessione.

Seguivo -continua Venanti -la corrente espressionista; ero finalmente riuscito a rompere i lacci col neoclassico e con la splendida ma statica eredità d Migliorati. A Palazzo Cesaroni esposi quaranta quadri sui tedeschi, li vendetti tutti. Poi, mi disintossicavo con i fiori. Non ho mai concepito l'arte a tema esclusivo, ma sfoghi molteplici. Certo, s'imboccano, volta per volta, strade diverse. Anche percorrendole sino in fondo, ci si può fermare sul ciglio per curiosare nelle vie traverse. Altrimenti ci si annoia o si diventa matti.

Il bello, il misterioso, lo stravagante, e anche il doloroso delle donne lo ritrovò più tardi, soprattutto nei cinque anni del suo purgatorio esistenziale intercorsi tra il primo matrimonio fallito e il secondo da reinventare. E lo raccontò nei suoi quadri in chiave cifrata, metafisica e simbolica.

Con la politica -continua Venanti -è la stessa cosa. Non sono un animale politico perché la mia animalità è istintiva e selvaggia, non meditata, mai utilitaristica e speculativa. Eppure parlo sempre di politica. Odio il potere.

Chi sale su una sedia m 'infastidisce per il solo fatto che si sceglie il piedistal-lo. Sono stato amico di guevaristi e preti scismatici. Nel gruppo culturale Bonazzi, che sciolsi nel '74, vissi attimi inebrianti di sfida e protesta. Ma diffido degli aggiustamondo di professione. E poi, alle volte, con raccapriccio, mi sorprendo in fragrante nostalgia di valori che una volta pensavo fosse giusto distruggere e che invece, forse, bisognava conservare. Almeno quelli eterni, che proteggono la nostra individualità, la nostra ansia di libertà e di civiltà. Cosė con le donne. Mi hanno sempre attirato, nel bene e nel male, quando le rinnego e quando le rimpiango, e quando le cerco di nuovo. Penso che le donne siano gli animali più pittorici, oltre che i più pittoreschi, che possano insegnare ad un artista il gusto di vivere e la voglia del misterioso.

Venanti: un poeta, un filosofo, un critico, un maestro che ha saputo tracciare con delicatissima mano sulla carta e sulla tela l'anima della sua ribellione ma anche l'amore per gli indigenti e i diseredati.

Liberamente modulato sul testo di Francobaldo Chiocci, giugno 1974

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